À quoi ressemblait « l'économie » avant Adam Smith ?

Idées

À quoi ressemblait « l'économie » avant Adam Smith ?

Avant que le philosophe ne vienne révolutionner la pensée économique, elle n’était qu’un volet marginal de la vie morale et politique des citoyens. Le travail, le commerce et le prêt à intérêt étaient des activités suspectes. Jusqu’à ce que le besoin de liberté fasse éclater ce cadre.

Bien avant la naissance de l’économie – au sens où nous l’entendons aujourd’hui –, les hommes cherchent à assurer leur survie matérielle et à comprendre l’organisation de leur collectivité. Ils sentent déjà que c’est par la coopération sociale qu’ils peuvent y arriver.

Dans l’Antiquité, il n’y a pas véritablement d’économie, car la vie socio-économique des hommes est tout simplement un aspect de leur vie familiale ou de la cité. Le mot grec oikonomía signifie administration du foyer. En lutte permanente avec la nature, la préservation du foyer nécessite du travail, des échanges, des marchés, de la monnaie…

Mais il s’agit là d’activités marginales qui ne visent pas plus loin que l’autosuffisance. De fait, le travail et les occupations utiles qui satisfont aux besoins de la vie sont déconsidérés, tenus pour avilissants, réservés aux esclaves.