Un pays « entre en défaut de paiement » quand il ne peut plus payer ce qu’il doit à ses créanciers. Pour un pays, il existe trois types de dettes : obligataire (l’Etat a emprunté sur les marchés), bancaire ou « institutionnelle » quand le pays a reçu un prêt d’une institution internationale comme le FMI. Un défaut de paiement coupe l’Etat des marchés financiers sur lesquels il ne peut plus emprunter. Pour continuer à fonctionner, le pays doit se tourner vers les institutions internationales et demander un plan de sauvetage. Un état ne peut pas réellement faire faillite car ses actifs ne peuvent pas être liquidés.